Digestor de Papina

Digestor de Papina

Denis Papin

Fuente: © Vital Archive / Alamy Stock Photo

Inventor francés (1642-c1712). Desarrolló una forma temprana de olla a presión

Una reacción solvotérmica llevada a cabo en un autoclave de acero explotó recientemente en el interior de un horno durante la noche. Como dijo un mendigo al día siguiente, «no en vano las llamamos bombas». Fue el último de una larga serie de accidentes relacionados con la presión desde que la idea de la presión surgió en el siglo XVII, sobre todo durante el heroico período de la máquina de vapor.

En 1628, el científico holandés Isaak Beeckman demostró que la presión y el volumen de un gas estaban relacionados, una idea codificada más tarde por Robert Boyle en Londres y Edme Mariotte en París. Beeckman también identificó que el agua se eleva en una bomba manual debido a la presión del aire, no a la idea aristotélica de horror vacui (el miedo de la naturaleza al espacio vacío), lo que llevaría al experimento del barómetro de Evangelista Torricelli y Vincenzo Viviani y a la observación de Torricelli de que «vivimos en el fondo de un océano de aire». Después de que Blaise Pascal enviara el barómetro de Torricelli para una caminata por el Puy de Dôme, el aire se convirtió en algo que se podía pesar. Experimentos como estos inspiraron a una generación de investigadores de toda Europa, entre ellos un joven francés sumamente confiado.

Denis Papin nació en el pueblo de Chitenay, cerca de Blois. Su familia era Hugonotes moderadamente ricos-Protestantes Calvinistas-tolerados y protegidos en la Francia católica por el Edicto de Nantes. Su tío, un médico en Saumur, se aseguró de que Papin estudiara medicina en la Universidad de Angers. Aburrido de sus estudios, Papin escribió a una amiga de la familia en París, Marie Charron, que se había casado con Jean Baptiste Colbert, ministro de finanzas de Luis XIV. Colbert había iniciado reuniones científicas en la Biblioteca del Rey, que adoptó un enfoque más experimental bajo la influencia del holandés Christiaan Huygens.

Papin se insertó en este círculo científico y se convirtió en asistente de Huygens desde 1671. Juntos, hicieron bombas de aire y otros experimentos que reportaron a la Royal Society en Londres. Lo más memorable fue un motor de pólvora, una máquina cuyo pistón elevaba los pesos por el vacío dejado después de que se permitiera que los gases expandidos de una explosión de pólvora escaparan de un cilindro. Si esto suena completamente loco, Huygens demostraría más tarde un prototipo capaz de levantar ‘siete u ocho niños’ usando solo un par de gramos de pólvora.

Cuando un joven diplomático alemán, Gottfried Leibniz, visitó París, se puso en contacto con Huygens. Papin y Leibniz se hicieron amigos y comenzaron a hacer experimentos juntos, mientras que Huygens instruyó a Leibniz en matemáticas. Papin y Leibniz intercambiaban cartas y entrenaban sobre ciencia y matemáticas por el resto de sus vidas.

Papin escribió sus muchos experimentos en 1674, muy consciente de que Francia se estaba volviendo cada vez más hostil a los protestantes. Poco después dejó Francia con una carta de presentación, escrita por Huygens, al secretario de la Royal Society de Londres, Henry Oldenburg. El resultado fue que Papin se convirtió en el asistente de Boyle, realizando experimentos en magnetismo, química sanguínea y respiración, pero especialmente con la bomba de aire. Muchos de estos experimentos fueron escritos en 1680 y, con el apoyo de Boyle, Papin fue elegido miembro de la Royal Society al año siguiente.

El digestor: suavizante de carne de res y refuerzo de sombreros

Para entonces, Papin estaba trabajando en algo nuevo. Habiendo observado que el agua hervía a diferentes temperaturas con presión, Papin desarrolló lo que llamó un «digestor», que describió en un folleto con el título pegadizo «Un Nuevo Digestor para Ablandar Huesos» que contiene la Descripción de su Fabricación y Uso en estos Detalles, a saber. Cocina, Viajes por el Mar, Confitería, Elaboración de Bebidas, Química, y Morir con una Cuenta del precio que costará un Buen Motor Grande y de los Beneficios que costará». Un título como ese seguramente atraería la atención.1

Rebosante de confianza en sí mismo, Papin expuso las razones para publicar la obra. Esperaba atraer a aquellos que nunca leyeron nada de la Royal Society y que podrían no estar interesados en la ciencia. También expuso algunas de las ventajas de su invención: «Con la ayuda del Motor que aquí se trata, la carne de vaca más antigua y dura se puede hacer tan tierna y sabrosa como la carne joven y selecta.’

El digestor estaba hecho de dos cilindros huecos de latón unidos por dos tornillos. Los alimentos se pueden colocar en una funda de vidrio interior y cocinarse a presión. Papin instaló un pequeño tubo en la tapa, cerrado en la parte superior con una solapa de papel o cuero que se sostenía en su lugar mediante una varilla con peso. Si la presión aumentaba demasiado, se liberaba vapor. Fue la primera válvula de seguridad.

Siguieron recetas para cocineros y pasteleros, muchas de ellas que puede probar hoy en día con una olla a presión moderna. En el paso de Papin señaló un nuevo uso para la gelatina: «he descubierto que un Sombrero viejo, si se empapan con el Gelly de los Huesos, es muy firme y rígido … Si tal Gelly fueron utilizados en la fabricación de Sombreros, que sería extraordinario bueno.’

Papin ahora combinó su digestor con la idea anterior de un motor de pólvora y diseñó un prototipo de motor de vapor. Pero fue Thomas Newcomen quien construyó la primera máquina comercialmente viable que finalmente transformaría Gran Bretaña y luego Europa; incluía la válvula de seguridad de Papin.

En este momento Papin estaba envejeciendo y ser asistente no era suficiente. Era hora de seguir adelante. La revocación del Edicto de Nantes por Luis XIV en 1685 había cerrado la puerta al regreso a Francia. Tal vez con la ayuda de Leibniz, en 1687 Papin fue nombrado profesor en Marburgo, Alemania, una cátedra que más tarde sería ocupada por Robert Bunsen.

Hoy en día, es posible que tenga una olla a presión, es la ruta hacia la comida rápida. Pero ya sea que cocine alimentos o productos químicos de autoclave, no olvide la presión. Es asombroso cuántas personas olvidan esa simple ecuación pV=nRT.

Agradecimientos

Agradecemos a Hugh Aldersey-Williams su ayuda con la traducción al holandés. Por el contrario, la sugerencia de Roland Pease no sirvió de nada.

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