Prothrow-Stith, Deborah 1954–

Prothrow-Stith, Deborah 1954–

Médico, educador, funcionario de salud pública

De un vistazo

Asistió a la Escuela de Medicina de Harvard

Reconoció la violencia como una Emergencia Médica

Puentes de Salud Pública Académica y Comunitaria

Escritos seleccionados

Fuentes

En septiembre de 1987, Deborah Prothrow-Stith se convirtió en la primera mujer y más joven comisionada de salud pública para el Estado de Massachusetts. Durante los siguientes dos años, trabajó para ampliar los programas de tratamiento para pacientes con síndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA), aumentó los fondos para la rehabilitación de drogas y, quizás lo más importante, encabezó el desarrollo de una oficina estatal especial orientada exclusivamente a la prevención de la violencia entre los jóvenes. En 1989, sus esfuerzos innovadores en Massachusetts le valieron el Premio del Secretario de Salud y Servicios Humanos.

Ahora vicedecana de programas gubernamentales y comunitarios en la Escuela de Salud Pública de Harvard, Prothrow-Stith ha dedicado su carrera a examinar la violencia como una enfermedad social y a trabajar para encontrar una solución de salud pública. Se dio cuenta por primera vez de las verdaderas dimensiones del problema mientras completaba una rotación quirúrgica de seis semanas en la sala de emergencias del Brigham and Women’s Hospital de Boston durante su tercer año en la Escuela de Medicina de Harvard. Frente a un flujo interminable de pacientes que sufrían heridas de cuchillo y de bala, no podía hacer más que suturarlos y enviarlos de vuelta a las calles. Sin embargo, sus rostros y su ardiente ira—continuó perseguirla. Prothrow-Stith se dio cuenta, como recordó en su aclamado libro, Deadly Consequences, de que «no había un tratamiento prescrito para la ira que pudiera estallar en violencia» y que «no había manera de proteger al paciente o a la comunidad de un estallido de ira que tuviera todas las razones para sospechar que sería mortal».»

Alrededor de la misma época, Prothrow-Stith se enteró de que el homicidio era la principal causa de muerte entre los hombres negros jóvenes en los Estados Unidos, cobrando miles de vidas cada año. «Cuanto más aprendía, más perturbada me sentía», escribió. «No podía entender la ceguera de mi profesión. ¿Cómo pueden los médicos ignorar un problema que mató y mutiló a tantos pacientes jóvenes y sanos?… Veinte mil muertes por homicidio al año me convencieron de que la violencia era un problema de salud pública. A mí me parecía evidente: una «enfermedad» que mató a tantos debe tener la atención completa de los médicos y otros interesados en mejorar la salud.»

Estimulada por lo que había observado y leído, Prothrow-Stith desarrolló su propio curso sobre prevención de la violencia—la

De un vistazo

Nacida Deborah Boutin Prothrow, 6 de febrero de 1954, en Marshall, TX; hija de Percy (un ejecutivo de seguros) y Mildred Prothrow; casada con Charles Stith (un ministro), 1975; hijos: Percy y Mary. Educación: Spelman College, B. A., 1975; Facultad de Medicina de la Universidad de Harvard, M. D., 1979.

Boston City Hospital, Massachusetts, residente senior a cargo de la unidad médica/quirúrgica, 1982, médico de plantilla, 1982-87; Centro de Promoción de la Salud para Jóvenes Urbanos, Departamento de Salud y Hospitales de la Ciudad de Boston, codirector, 1985-87; Centro de Salud Vecinal de Harvard Street, jefe clínico, 1986-87; Commonwealth de Massachusetts, Comisionado de Salud Pública, 1987-89; Community Care Systems, Inc., vicepresidente / director médico, 1989-90; Escuela de Salud Pública de la Universidad de Harvard, vicedecano de programas gubernamentales y comunitarios, 1990—.

Premios: Premio del Secretario de Salud y Servicios Sociales, 1989; Premio al Secretario Louis Sullivan por Logros Excepcionales en la Administración Pública, 1989; Premio Rebecca Lee, Departamento de Salud Pública de Massachusetts, 1990; Premio Hildrus A. Poindexter por Servicios Distinguidos, Black Caucus of Health Workers, 1992; Premio del Día Mundial de la Salud, American Association for World Health, 1993. Títulos honoríficos de North Adams State College, 1988, y Wheelock College, 1992.

Direcciones: Oficina-Universidad de Harvard, Escuela de Salud Pública, 677 Huntington Avenue, 718E, Boston, MA 02115.

el primero de su tipo, y se lo enseñó a estudiantes en una escuela secundaria del centro de la ciudad. Ese curso se perfeccionó y amplió posteriormente y, a partir de 1992, se estaba utilizando en unas 5.000 escuelas de 48 estados y siete países. Deborah Prothrow-Stith es «la principal persona de salud pública en la prevención de la violencia en la actualidad», dijo la epidemióloga Billie Weiss, directora del Programa de Prevención de Lesiones de Los Ángeles, a Sasha Cavander de Los Angeles Times. «Todos la miramos.»

En 1991, Prothrow-Stith publicó Deadly Consequences, un libro que describe la perspectiva de salud pública sobre la violencia y ofrece sugerencias prácticas para detener la ola de homicidios sin sentido. En la introducción, el Dr. C. Everett Koop, ex Cirujano General de los Estados Unidos, describió el libro como «una hoja de ruta diseñada para ayudarnos a sacar a nuestros niños y a nuestras comunidades del trágico pantano en el que tantos sucumben.»

Prothrow-Stith nació en Marshall, Texas, en 1954. Su padre, Percy, trabajaba para Atlanta Life, entonces una de las dos compañías de seguros de propiedad negra en el Sur. Cuando ella tenía cinco años, recibió un ascenso, y la familia se mudó a Atlanta. Aquí disfrutó de lo que describió a Anita Diamant de la revista Boston como una «verdadera educación de clase media» en una casa nueva de dos niveles en un vecindario de negros. Una estudiante talentosa, Prothrow-Stith decidió a una edad temprana que quería ser doctora. «Me gustó la forma en que la gente respondía a eso, así que seguí diciéndolo», le dijo a Diamant. Tras la integración de las escuelas de Atlanta en 1967, asistió predominantemente a White Therrell High, donde sintió el aguijón del racismo por primera vez. Sin embargo, continuó sobresaliendo en sus estudios, y encontró sustento emocional y espiritual en el amor de una familia unida y un gran grupo de amigos que asistían a la iglesia.

Asistió a la Escuela de Medicina de Harvard

A principios de la década de 1970, Percy Prothrow fue nombrado jefe de la operación de Atlanta Life en Texas, y la familia se mudó a Houston. Prothrow-Stith terminó la escuela secundaria allí, en la cima de su clase. Dado su excelente rendimiento académico y el clima social progresista de la época, los derechos civiles eran una prioridad en la agenda nacional y las universidades de la Ivy League estaban ansiosas por reclutar estudiantes talentosos de minorías, sus opciones eran muchas. Sin embargo, siguió el consejo de su padre y seleccionó el Spelman College en Atlanta. «Spelman tiene la misión de producir mujeres negras capaces que contribuyan a la sociedad de manera significativa», le dijo a Diamant. «En ese momento, si ibas a la escuela de posgrado, iba a ser la facultad de medicina o la facultad de derecho. Siendo bueno en matemáticas y ciencias, me empujaron hacia la medicina.»

Un consejero de carrera de salud en Spelman la instó a aplicar a la Escuela de Medicina de Harvard, y fue aceptada rápidamente. Alrededor de la misma época, Prothrow-Stith conoció a Charles Stith, que estaba completando su formación en el Seminario Gammon de Atlanta y acababa de ser aceptado en la Escuela de Divinidad de Harvard. Los dos se enamoraron, se mudaron a Boston y se casaron en agosto de 1975, tres días antes de que ella comenzara su formación médica en Harvard.

Prothrow-Stith navegó a través de sus estudios, pero encontró difícil soportar el entorno social de la universidad, especialmente después de sus experiencias positivas en Spelman. «Tuve la sensación de que a Harvard no le importaba si me graduaba o no, que era otra mujer negra a la que dejaban entrar y si lo hacía bien, estaba bien, y si no, bueno, al menos fuimos lo suficientemente amables para dejarla entrar aquí», le dijo a Diamant. «Sentí», agregó, » Que estaba integrando la Escuela Secundaria Therrell de nuevo.»Ese mismo año, quedó devastada por la muerte de su padre, su guía e inspiración de toda la vida. Perseveró con su trabajo, sin embargo, y durante su último año de la escuela de medicina, dio a luz a su primer hijo, a quien ella y su esposo llamaron Percy.

Las desgarradoras experiencias de Prothrow-Stith en las salas de emergencia de los Hospitales de Boston City y Peter Bent Brigham (ahora Brigham and Women’s) durante la escuela de medicina, junto con los sorprendentes informes que había leído sobre homicidios y jóvenes varones negros, la convencieron rápidamente de que para marcar una diferencia real como médica, tendría que encontrar un enfoque mucho más amplio y orientado a la salud pública para su trabajo. Aunque los negros representan solo el 12 por ciento de la población, representan el 50 por ciento de las muertes por homicidio en los Estados Unidos cada año. Para los hombres negros de 18 a 24 años, el homicidio es la principal causa de muerte. Según Cavander, los hombres negros que viven en Harlem tienen » una esperanza de vida más baja que los hombres jóvenes en Bangladesh, el país más pobre del mundo.»

Reconoció la violencia como una emergencia Médica

En Deadly Consequences, Prothrow-Stith recordó las poderosas experiencias que dieron forma a su carrera y la llevaron a crear su propia especialidad médica única. «Quería entender las fuerzas que enviaron a tantos a la sala de emergencias: cortados, disparados, sangrando y muertos», escribió. «¿Por qué tantos jóvenes atacaban con cuchillos y pistolas? ¿Qué se podría hacer para detener la carnicería?… Cuando empecé a pensar en la violencia en un contexto médico, vi el problema no como uno que, por ejemplo, requería mejores técnicas quirúrgicas, sino como uno que requería la creación de estrategias de salud pública, como educación para la salud en el aula; educación para la salud a través de los medios de comunicación; conciencia comunitaria; exámenes de detección en hospitales para determinar el riesgo. Me impresionó la forma en que se usaban estas estrategias para combatir el tabaquismo, las enfermedades cardíacas, el envenenamiento por plomo, el abuso infantil y otras amenazas para la salud pública. Quería que estas estrategias se aplicaran y evaluaran también para reducir la violencia de los adolescentes.

Durante su último año en la escuela de medicina, Prothrow-Stith trabajó con su asesor, el Dr. George Lamb, para diseñar un prototipo de programa de prevención de la violencia para adolescentes del centro de la ciudad. El objetivo del curso, que enseñó a adolescentes en una escuela secundaria del área de Boston, era advertir a los jóvenes varones de sus riesgos especiales y presentarles formas constructivas de manejar la ira y la agresión. Las pruebas administradas a los estudiantes antes y después del curso revelaron que el programa les proporcionaba una mayor conciencia del problema y les hacía revisar sus actitudes sobre el uso de la violencia como medio de resolución de conflictos.

Después de recibir su M. D. de la Escuela de Medicina de la Universidad de Harvard en 1979, Prothrow-Stith completó su pasantía y residencia en el Boston City Hospital. En 1982 aceptó un puesto de personal allí, y permaneció en el trabajo durante los siguientes cinco años. «Mis experiencias en los hospitales de Harvard fueron buenas en términos de los conocimientos médicos que adquirí, pero no me motivaron en términos de darme una razón para hacerlo», le dijo a Diamant. «Con la población negra urbana en City, uno tiene la sensación de que lo que está haciendo significa algo muy significativo.»

Aunque encontró mucha satisfacción en su trabajo como médica hospitalaria, Prothrow-Stith anhelaba volver a su investigación y enseñanza en el área de la prevención de la violencia. Se le dio la oportunidad de hacerlo en 1984, cuando su antiguo mentor, George Lamb, que recientemente había sido nombrado director del Departamento de Salud y Hospitales de Boston, le pidió ayuda para escribir una propuesta de subvención que aportaría fondos para programas locales centrados en la medicina para adolescentes. Una beca de tres años del Colegio Americano de Médicos le permitió establecer y dirigir una variedad de proyectos de salud para adolescentes en el área de Boston, incluido un curso de diez sesiones sobre prevención de la violencia en la Escuela Secundaria Jeremiah E. Burke en Dorchester, una zona económicamente deprimida. Uno de los componentes principales del curso fue un sketch grabado en video, en el que los estudiantes jugaban peleas y luego analizaban las complejas razones sociales y culturales detrás de ellas.

El éxito de Prothrow-Stith en el aula llevó a apariciones en varios programas de televisión en horario estelar, incluyendo una serie de Phil Donohue titulada El Animal Humano y un especial de noticias de Walter Cronkite. Antes de asumir el cargo de Comisionada de Salud Pública de Massachusetts en 1987, fue jefa clínica del Harvard Street Neighborhood Health Center en Roxbury, donde se involucró profundamente con el tema del embarazo adolescente. Su apoyo abierto a la distribución de anticonceptivos en las clínicas escolares causó asombro entre los educadores y administradores escolares de la ciudad, pero se negó a retroceder de una posición que consideraba parte de un compromiso de base amplia con la medicina preventiva.

A principios de la década de 1980, el tema de la violencia en la sociedad estadounidense se había ganado un lugar en la agenda nacional, y los Centros para el Control de Enfermedades habían establecido una Subdivisión especial de Epidemiología de la Violencia dedicada al estudio y la prevención del homicidio. Hoy en día, la prevención de la violencia es una especialidad reconocida para los profesionales de la salud. «Mientras estaba en la sala de emergencias curando a los heridos, funcionarios de salud pública en Atlanta… y en Washington, DC en varias oficinas federales estaban mirando estadísticas relacionadas con la ‘morbilidad y mortalidad’ (lesiones y muerte) y llegando a algunas conclusiones sorprendentes sobre la prevalencia de la violencia en nuestra nación», escribió Prothrow-Stith en Deadly Consequences. «Las estadísticas mostraron claramente que la lesión, no la enfermedad, era la amenaza más importante para la salud de los jóvenes estadounidenses en la última parte del siglo … impulsaron a los funcionarios de salud pública con visión de futuro a redefinir la misión de la salud pública y reorientar sus esfuerzos.»

Aunque los jóvenes negros son las víctimas desproporcionadas del homicidio, Prothrow-Stith se apresura a señalar que la violencia no conoce límites raciales. «Nuestros hijos se matan unos a otros porque enseñamos la violencia, la promovemos», le dijo a Cavander. «Como sociedad, creemos que es justificada, indolora y sin culpa. De los medios de comunicación al cine y a la presidencia, el mensaje es el mismo. Ahora tenemos un Presidente pataleante precedido por uno de «Hazme el Día». Patadas de culo fue cómo Bush habló de Géraldine Ferraro y Saddam Hussein. ¡Alégrame El Día!»es lo que Reagan le dijo a Kadafi.»El pueblo estadounidense, agregó, está» encaprichado con la violencia.»

Bridges Academic and Community Public Health

En su trabajo actual como vicedecana de programas gubernamentales y comunitarios en la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Harvard, Deborah Prothrow-Stith sirve como enlace entre la salud pública académica y la práctica de salud pública, enfocando gran parte de su energía en los temas que la preocuparon durante su mandato como comisionada de salud de Massachusetts, incluida la salud de los adolescentes, el embarazo adolescente, la prevención de la violencia, el SIDA y la búsqueda de un seguro de salud universal.

Sin embargo, tal vez la mayor contribución de Prothrow-Stith hasta la fecha ha sido su «Plan de Estudios de Prevención de la Violencia para Adolescentes», que ahora forma parte integral del programa educativo en miles de escuelas de todo el país y el mundo. «No hay nada como esto en el mercado», le dijo a Cavander Alice Schaeffer, directora educativa asistente de Craig House de Pittsburgh, una escuela para estudiantes con trastornos de conducta. El curso » les da a los niños una percepción totalmente diferente de lo que es la violencia, y les da una manera de resolver problemas.»

La fe religiosa, un esposo solidario y un círculo muy unido de amigos y familiares hacen posible que Prothrow-Stith haga malabarismos con sus roles como médica, educadora, esposa y madre. Ella y su esposo, Charles, un activista comunitario y pastor de la Iglesia Metodista Unida de la Unión de Boston, tienen dos hijos adolescentes y actúan como guardianes del hijo de su difunta hermana. Optimista por naturaleza, de vez en cuando encuentra su propia vida, así como los informes que lee sobre el deterioro de la sociedad estadounidense, demasiado para soportar. Es entonces cuando su fe la empuja. «Cuando las cosas están hasta aquí, y estoy a punto de hundirme», le dijo a Diamant, » solo rezo. Detengo el coche o me agacho en esta habitación de aquí y rezo: ‘Me siento abrumado. Dame fuerzas. Y ayuda.»

Escritos seleccionados

Habilidades de salud para el Bienestar, Prentice Hall, 1994. (Con Michaele Weissman) Deadly Consequences: How Violence Is Destroying Our Teenage Population and A Plan To Begin Solving The Problem, HarperCollins, 1991.

Currículo de Prevención de la Violencia para Adolescentes, 1987.

Fuentes

Libros

Prothrow-Stith, Deborah, M.D., y Michaele Weissman, Deadly Consequences: How Violence Is Destroying Our Teenage Population and A Plan to Begin Solving The Problem, HarperCollins, 1991.

Publicaciones periódicas

Atlanta Journal / Constitution, 2 de julio de 1994, pág. A2.

Black Enterprise, mayo de 1992, p. 14.

Boston Magazine, noviembre de 1987.

Essence, abril de 1988, págs. 61 y 62.

Los Angeles Times, 24 de junio de 1992, p. 5.

New York Review of Books, 28 de enero de 1993, pp.13-14.

Upscale, agosto de 1994, pág. 106.

Washington Post, 25 de marzo de 1993.

—Caroline B. D. Smith

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